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Pompéi : Le génome humain de la victime du Vésuve a été séquencé pour la première fois

Pour la première fois, les scientifiques ont pu retracer tout l’ADN appartenant aux restes d’un habitant de Pompéi. Le génome, préservé par les matériaux volcaniques de l’éruption du Vésuve et analysé par de nouvelles méthodes scientifiques, révèle la grande diversité génétique d’un homme malade décédé tragiquement dans la trentaine, selon le site de la revue scientifique Nature.

Lorsque le mont Vésuve est entré en éruption à midi le 24 août 79 après JC, enterrant la ville de Pompéi près de Naples dans le sud-ouest de l’Italie, un jeune homme d’une trentaine d’années déjeunait avec une autre personne dans une maison appelée Casa del Fabbro. Les squelettes des deux victimes ont été exhumés par les enquêteurs dans les années 1930. Ils étaient placés entre un bas-relief et un triclinium, une sorte de canapé ou fauteuil inclinable utilisé dans un repas dans les édifices romains (voir illustration de l’objet). “Leur position et leur orientation sont compatibles avec une mort rapide due à l’approche du nuage de cendres volcaniques à haute température”, notent les chercheurs.

Grande diversité génétique

Gabriele Scorrano et ses collègues de l’Université de Copenhague ont réexaminé les deux squelettes découverts pour essayer le séquençage de l’ADN. Seul l’ADN mâle était de qualité suffisante pour être entièrement séquencé.

L’analyse a montré que l’homme avait entre 35 et 40 ans et était de toute façon voué à la tuberculose. Les scientifiques ont trouvé à Pompéi des dommages caractéristiques de la maladie, ainsi que des traces d’ADN qui appartiendraient à la bactérie Mycobacterium tuberculosis. Plus généralement, cette analyse a permis d’identifier la grande diversité génétique de cet homme et de la généraliser aux Pompéiens : son génome semble être proche de celui des Grecs modernes, des Maltais ou des Turcs, confirmant le lien avec les populations néolithiques d’Anatolie. . .

Signature génétique dans le bassin méditerranéen

De plus, certaines séquences de ce chromosome Y révèlent des caractéristiques qui n’existent aujourd’hui que chez les Italiens de Sardaigne : un indice que ce chromosome « ​​sarde » pourrait lui-même appartenir à une lignée néolithique d’Anatolie. Pour les scientifiques, cela signifie probablement que l’expansion et la croissance de la population pendant la Rome impériale antique ont conduit à la propagation de la “signature génétique” qui existe encore aujourd’hui en Méditerranée.

Développement de la technologie ADN

Enquêter sur le matériel génétique des restes trouvés à Pompéi n’a pas été facile. “L’exposition à des températures élevées détruit efficacement la matrice osseuse, […] réduisant la qualité et la quantité d’ADN qui peut être récupéré », expliquent les chercheurs. Cependant, si les restes de la farine n’ont pas été détruits lors de la catastrophe elle-même, le dépôt de roches volcaniques pourrait les avoir “protégés des facteurs environnementaux, tels que l’oxygène atmosphérique, qui décompose” l’ADN “, ajoutent-ils.

Plusieurs expériences ont déjà été réalisées pour analyser les restes humains et animaux trouvés à Pompéi, mais celles-ci se sont limitées à de courtes portions d’ADN mitochondrial, qui est un petit ADN transmis par la mère. Les chercheurs ont pu s’appuyer sur de nouvelles techniques plus avancées et s’appuyer sur des zones du corps où l’ADN est très bien conservé : les dents, l’os de l’oreille interne. C’est ce facteur de protection, associé aux avancées technologiques, qui a permis d’analyser l’ADN humain de Pompéi.

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